Antes de se tornar ator profissional, Dev Patel era um artista marcial competitivo. Realmente. O filho de imigrantes indianos, nascido na Grã-Bretanha, começou a praticar Taekwondo aos 10 anos de idade em um dojo do bairro, onde ganharia a faixa preta. Além disso, apenas três anos antes de seu lançamento na série de TV Peles, o jovem Patel ganhou a medalha de bronze no Action International Martial Arts World Championships em Dublin. Foi um momento decisivo em sua juventude. Também foi algo – ele admite, do outro lado da conclusão de seu primeiro filme de ação, o feroz Homem macaco– o que sempre esteve em sua mente.

“Aprendi muito sobre como canalizar minha energia e como encontrar disciplina, e foi incrível”, Patel nos conta após a arrebatadora estreia mundial do filme no SXSW Film Festival. “Então (eu sabia) que se algum dia tivesse a oportunidade de fazer uma história e falar sobre coisas que significassem muito para mim, ou falar sobre algo profundo, pensei 'Posso usar esse gênero'”.

É verdade que o gênero das artes marciais, ou os filmes de ação em geral, podem ser elásticos. Mesmo histórias simples de vingança e justiça primordial oferecem uma infinidade de motivações, sejam elas fantasiosas ou fundamentadas. Para Patel o que importa é o trauma por trás da ação. Ainda assim, quando ele pensa em seus primórdios, ele fica impressionado com as lições que informariam – ou assombro—sua estreia na direção em Homem macaco.

“Lembro que onde eu treinava, tinha uma coisa na parede que dizia: 'Treine forte. Lute com calma'”, diz Patel com um sorriso levemente exausto. “Isso é verdade, cara. Está tudo na preparação… Mas com isso foi muita preparação e jogar tudo pela janela no último minuto e me adaptar.”

A confecção de Homem macaco foi, de fato, uma maratona onde o oponente de Patel não era outro lutador, seja em uma arena ou em uma favela na tela. Na verdade, eram todos os perigos que um cineasta poderia enfrentar: a perda de vários dias de trabalho depois que as placas de vídeo foram corrompidas; sua estrela (que também era Patel) sofrendo vários ferimentos, como uma mão e um pé quebrados; e, ah, sim, o desligamento do COVID ocorrendo durante o que deveria ser a primeira semana de filmagem.

Patel se lembra vividamente de estar no meio de um dos bairros mais movimentados de Mumbai quando surgiu a notícia, em março de 2020, de que haveria um atraso na fotografia principal.

“Lembro-me daquele momento porque fiquei lá por mais alguns dias”, diz Patel, “e pensamos: 'Ah, vai ficar tudo bem'. E então, alguns dias depois, foi como 28 dias depois em Mumbai. Não havia trânsito nas estradas. A neblina havia se dissipado. Estava vazio. E eu literalmente desci no último assento do último vôo. O filme morreu naquele momento.”

Homem macaco foi um filme que sobreviveu e nasceu da catástrofe, e cada dia que Patel encontrava a chance de filmar algumas cenas, ou simplesmente algumas configurações de câmera, tornava-se uma vitória. No final, a maior parte do filme foi filmada na Indonésia depois que Patel convenceu os financiadores de que “Eu posso fazer isso; Eu estive lá, é incrível; Um ajuste perfeito.” (Ele nunca havia pisado na Indonésia em sua vida.) Mas mesmo assim Patel acabaria comprando uma câmera com seu próprio dinheiro e voando de volta para a Índia, do outro lado da pandemia, para capturar alguns momentos importantes. “Eu precisava colocar um pouco da Índia na textura, então escapei da minha edição e filmei algumas coisas e sequências e as incorporei”, acrescenta ele.

O resultado é um filme que não é bem o que ele tinha em mente inicialmente. Por exemplo, toda a sequência de abertura do filme – onde somos apresentados a Patel como “o Macaco” em um clube de luta underground dirigido por um expatriado sul-africano nojento interpretado pelo amigo de vida real de Patel, Sharlto Copley – foi reinventada na hora depois as realidades da transferência da produção para a Indonésia.

“Tive um começo totalmente diferente”, diz Patel. “Não pudemos filmar as primeiras 15 páginas do roteiro porque tivemos que perder muito dinheiro por causa das restrições do COVID. Foi preciso uma grande parte do nosso orçamento para colocar todos os atores em quarentena por duas semanas. Então, não consegui filmar a abertura que fiz, então tive que descobrir uma maneira diferente de entrar no filme e isso teve um efeito indireto.” Em última análise, informou por que Homem macaco é intercalado com flashbacks ao longo de sua duração, que iluminam o trauma do protagonista.

Apesar de todo esse trauma cinematográfico real, no entanto, surgiu um filme pulsando com paixão e energia condizente com seu herói – assim como aquele garoto no Reino Unido olhando para um pôster que diz “Treine duro. Lute com calma.” O filme finalizado é tão cinético, na verdade, que depois que a Netflix repassou o material, Jordan Peele e sua gravadora Monkeypaw Productions entraram em ação e terminaram o filme com alegria, promovendo-o para um lançamento nos cinemas.

Do outro lado, Patel mais de uma vez comparou a experiência a ser Julia Roberts em Mulher bonita, um filme onde sua personagem é inicialmente rejeitada por uma boutique elegante (e esnobe) devido à sua suposta aparência de classe baixa. Mais tarde, ela aparece com um cartão de crédito platina.

“Ter a oportunidade de exibir seu primeiro filme no cinema e não se perder no tipo de pântano do streaming é incrível”, maravilha-se Patel. E o que o fez perceber que tinha algo para agradar ao público nas mãos foi um grupo de executivos da Monkeypaw, além de Peele, sentados e assistindo sequências tão insanamente violentas e espetaculares quanto o herói de Patel – ao ter seus braços restringidos – decidindo usar os dentes para empunhar um canivete e arrancar a garganta de outro cara.

Diz Patel: “O conceito todo é que ele é como um animal enjaulado, encurralado. E a violência real é confusa, é primitiva. Então, eu só queria ficar com aquela sensação suada e áspera com as mãos.” Ele faz uma pausa para permitir uma risada triste. “Então, se você está em uma posição comprometedora, precisa usar os dentes.”

Monkey Man dá uma mordida nos cinemas na sexta-feira, 5 de abril.